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Health Journey Support | ¿Qué es el colesterol?

Para entender el colesterol alto en sangre, es útil aprender sobre el colesterol. El colesterol es una sustancia cerosa, similar a la grasa que se encuentra en todas las células del cuerpo. Fuente: National Heart, Lung, and Blood Institute; National Institutes of Health; U.S. Department of Health and Human Services.

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¿Qué es el colesterol?

Conocer mejor el colesterol permite comprender la hipercolesterolemia. El colesterol es una sustancia cerosa, parecida a la grasa, que se encuentra en todas las células del cuerpo.

Su cuerpo necesita un poco de colesterol para producir hormonas, vitamina D y sustancias que ayudan a digerir los alimentos. Su cuerpo produce todo el colesterol que necesita. Sin embargo, el colesterol también se encuentra en algunos de los alimentos que consume.

El colesterol se traslada a través deltorrente sanguíneo en pequeños paquetes llamados lipoproteínas. Estos paquetes están compuestos de grasa (lípido) en el interior y proteínas en el exterior.

Dos tipos de lipoproteínas transportan el colesterol por todo el cuerpo: las lipoproteínas de baja densidad (low-density lipoproteins, LDL) y las lipoproteínas de alta densidad (high-density lipoproteins, HDL). Es importante tener niveles sanos de ambos tipos de lipoproteínas.

El colesterol LDL a veces se denomina colesterol "malo". Un nivel alto de LDL ocasiona una acumulación de colesterol en las arterias. (Las arterias son vasos sanguíneos que transportan la sangre proveniente del corazón al cuerpo).

El colesterol HDL a veces se denomina colesterol "bueno". Esto se debe a que lleva el colesterol proveniente de otras partes del cuerpo nuevamente al hígado. El hígado elimina el colesterol del cuerpo.

¿Qué es la hipercolesterolemia?

La hipercolesterolemia es una afección en la que usted tiene demasiado colesterol en la sangre. Por sí misma, la afección generalmente no presenta signos ni síntomas. Por lo tanto, muchas personas no saben que sus niveles de colesterol son demasiado altos.

Las personas que tienen hipercolesterolemia tienen una mayor probabilidad de padecer una enfermedad cardiaca coronaria, también llamada enfermedad de las arterias coronarias. (En este artículo, el término "enfermedad cardíaca" se refiere a la enfermedad cardíaca coronaria).

Cuanto más alto sea el nivel del colesterol LDL en la sangre, MAYOR será su probabilidad de padecer una enfermedad cardíaca. Cuanto más alto sea el nivel del colesterol HDL en la sangre, MENOR será su probabilidad de padecer una enfermedad cardíaca.

La enfermedad cardíaca coronaria es una afección en la que se acumula placa dentro de las arterias coronarias (del corazón). La placa está formada por colesterol, grasa, calcio y otras sustancias que se encuentran en la sangre. Cuando se acumula placa en las arterias, la afección se denomina aterosclerosis.

Arteria normal

What Is Cholesterol Br Es

Flujo sanguíneo normal

Arteria afectada por la aterosclerosis

What Is Cholesterol Br Es

La placa estrecha la arteria: un obstáculo para el flujo sanguíneo

Con el tiempo, la placa se endurece y estrecha las arterias coronarias. Esto limita el flujo de sangre con alto contenido de oxígeno al corazón.

Finalmente, un área de placa puede romperse (abrirse). Esto hace que se forme un coágulo de sangre en la superficie de la placa. Si el coágulo se vuelve lo suficientemente grande, puede bloquear, en gran parte o por completo, el flujo de sangre a través de una arteria coronaria.

Si el flujo de sangre con alto contenido de oxígeno que se dirige al músculo cardíaco se reduce o se bloquea, puede ocurrir angina o un ataque al corazón.

La angina es un dolor o malestar en el pecho. Puede sentirse como una presión o compresión en el pecho. El dolor también puede ocurrir en los hombros, los brazos, el cuello, la mandíbula o la espalda. El dolor de la angina puede incluso sentirse como indigestión.

Un ataque al corazón ocurre cuando se corta el flujo de sangre con alto contenido de oxígeno a una sección del músculo cardíaco. Si el flujo sanguíneo no se restablece rápidamente, la sección del músculo cardíaco empieza a morir. Sin un tratamiento rápido, un ataque al corazón puede ocasionar problemas graves o la muerte.

La placa también se puede acumular en otras arterias del cuerpo, como las arterias que llevan la sangre con alto contenido de oxígeno al cerebro y a las extremidades. Esto también puede ocasionar problemas tales como enfermedad de la arteria carótida, accidente cerebrovascular y enfermedad arterial periférica (peripheral arterial disease, PAD).

Perspectiva

La disminución del colesterol puede retrasar, reducir o incluso detener la acumulación de placa en las arterias. También puede reducir el riesgo de ruptura de placa y la formación de coágulos de sangre peligrosos.

¿Qué causa la hipercolesterolemia?

Muchos factores pueden afectar los niveles de colesterol en la sangre. Usted puede controlar algunos factores, pero no otros.

Los factores que puede controlar

Dieta

El colesterol se encuentra en alimentos que provienen de fuentes animales, como las yemas de huevo, la carne y el queso. Algunos alimentos contienen grasas que elevan el nivel de colesterol.

Por ejemplo, la grasa saturada eleva el nivel de colesterol de lipoproteínas de baja densidad (LDL) más que cualquier otra cosa en su dieta. La grasa saturada se encuentra en algunas carnes, productos lácteos, chocolate, productos horneados, y alimentos muyfritos y procesados.

Los ácidos grasos trans (grasas trans) elevan el colesterol LDL y reducen el colesterol HDL.

Las grasas trans se forman cuando se agrega hidrógeno al aceite vegetal para que se endurezca. Las grasas trans se encuentran en algunos alimentos fritos y procesados.

La reducción de los alimentos con colesterol, grasas saturadas y grasas trans puede ayudarlo a controlar los niveles de colesterol.

Actividad física y peso

La falta de actividad física puede ocasionar un aumento de peso. El exceso de peso tiende a elevar el nivel de LDL, disminuir el nivel de HDL y aumentar el nivel de colesterol total. (El colesterol total es una medida de la cantidad total de colesterol en la sangre, incluido el colesterol LDL y el colesterol HDL).

La actividad física de rutina puede ayudarlo a perder peso y reducir el colesterol LDL. La actividad física también puede ayudarlo a aumentar el nivel de colesterol HDL.

Los factores que no puede controlar

Herencia La hipercolesterolemia puede ser hereditaria. Una afección hereditaria llamada hipercolesterolemia familiar hace que el colesterol LDL sea muy elevado. ("Hereditario" significa que la afección se transmite de padres a hijos a través de los genes). Esta afección empieza al nacer, y puede causar un ataque cardíaco a una edad temprana.

Edad y sexo A partir de la pubertad, los hombres a menudo tienen niveles más bajos de colesterol HDL que las mujeres. A medida que las mujeres y los hombres envejecen, sus niveles de colesterol LDL a menudo suben. Antes de los 55 años, las mujeres suelen tener niveles de colesterol LDL más bajos que los hombres. Sin embargo, después de los 55 años, las mujeres pueden tener niveles más altos de LDL que los hombres.

Hable con su médico

Siempre hable con su médico acerca de lo que es mejor para usted. Consulte con su médico antes de comenzar un tratamiento o realizar cambios en su rutina o en sus medicamentos.

Fuente: National Heart, Lung, and Blood Institute; National Institutes of Health; U.S. Department of Health and Human Services [Instituto Nacional del Corazón, el Pulmón y la Sangre; Institutos Nacionales de la Salud; Departamento de Salud y Servicios Humanos de los EE. UU].